地藏菩薩是佛教的四大菩薩,也被視為是佛教最知名的幾尊菩薩之一,祂的宏願「地獄不空,誓不成佛」極難達成,因此讓祂被佛教尊為大願地藏菩薩、幽冥教主。在佛教的宇宙觀中,地藏菩薩專司幽冥之事,這位大菩薩的佛誕日就在農曆七月廿九日,與台灣民間的鬼門關是同一天

農曆七月的最後一天也是地藏菩薩佛誕日。(圖/WIKI共享資源,公有領域)
農曆七月的最後一天也是地藏菩薩佛誕日。(圖/WIKI共享資源,公有領域)

在佛教的各種經典之內,地藏菩薩都與幽冥分不開,《八大菩薩曼荼羅經》中詳細記載,地藏菩薩專度地獄道眾生,也是在佛祖涅槃後到下一尊佛彌勒佛出世之前,這一段無佛時代的職務代理人,是由佛祖親自指定,讓無佛時代的眾生能有所依靠。

地藏菩薩的身世背景有很多種說法,《地藏菩薩本願經》記載這位大菩薩在出家前是一位國王,與鄰國的國王交善,這兩位國王都行大善以利益眾生,為救度造惡眾生。其中一位國王發願早成佛道,希望能度化所有罪苦眾生,另外一位國王則發願若不先度罪苦眾生,則不願證佛之果位。這位發願先度眾生最後成佛的國王就是現在的地藏菩薩。

佛教東傳後地藏菩薩的形象與道教的地獄教主太乙救苦天尊互相融合,地藏菩薩因此成為拔度地獄亡魂的的神明,在台灣常會在廟中的功德堂看見地藏菩薩,在許多與往生者有關的場域如醫院、墓地,也能看見這位大菩薩的身影。

在台灣的民間信仰中有所謂「冤親債主」的特殊存在,就是一個人前幾世的債主,由於雙方的債務沒有在當世結清,所以討債的「冤親債主」不願投胎,必定要討回債務。據說被「冤親債主」找上的人會諸事不順,想解決這個問題就必須跟「冤親債主」溝通,有許多人在面臨這個情況時會請地藏菩薩出面化解,這個科儀就是所謂的「地赦」。

農曆七月底「鬼門關」這一天就是地藏菩薩的佛辰,有許多廟宇會在這一天舉辦法會向地藏菩薩祝壽,同時也向放完假好兄弟宣告假期結束該回地府了,不要在人間多作逗留。。

地藏菩薩發的願十分宏大,也因此成為信仰極廣且香火十分鼎盛的幾位大菩薩,畢竟大部分的人都希望往生的親戚朋友能夠在另一個世界過得平安,若能早日投胎轉世或是進入西方極樂世界則更加理想。若在地藏菩薩佛辰這天稍有空閒,可以到廟中誦經,向這位發下偉大宏願的菩薩表達虔敬的祝壽之心。