人類文明很早就開始建構對死後世界的想像,這個地方依照文明不同而有不一樣的稱呼,地獄、黃泉、冥府、酆都,都是死後世界的稱呼,而不同文明的地獄各有統治者,在道教的世界觀中,地獄的統治者中有一位太乙救苦天尊,是神格貴不可言的先天大神。

太乙救苦天尊。(圖/WIKI共享資源)
太乙救苦天尊。(圖/WIKI共享資源)

目前在台灣的廟宇中較常見的地獄主宰通常是地藏王菩薩、東嶽大帝、十殿閻王,這幾位大神負責統治死後世界,而太乙救苦天尊則負責超拔地府亡魂,讓亡魂離苦得樂。依職責劃分來說,太乙救苦天尊算是輔導長、心輔官,地位固然崇高。
太乙救苦天尊是道教的先天大神,學者研究這位神明該是由先秦時期的「太一信仰」轉變而成,「太一」原本是天帝,即《楚辭》中的「東皇太一」。漢朝時道教開始組織化,讓「太一」的神格略微下降,但仍屬於崇高的先天大神。

《正統道藏》收錄的《太一救苦護身妙經》記載:「此東方長樂世界,有大慈仁者,太一救苦天尊,化身如恒沙數,物隨聲應。」經文明確指出「太乙救苦天尊」有聞聲救苦的職責;再由元始天尊之口說道「汝(太乙救苦天尊)是吾之氣,吾是汝之根。」也就是說「太乙救苦天尊」是「元始天尊」的分身,其神格自然貴不可言。「太乙救苦天尊」的主要職責有三個:在天界居於東方長樂淨土、在地獄薦拔亡魂、在人間則尋聲救苦。

唐代之後與「太乙救苦天尊」有關的道經大量出現,在超拔亡魂的經書中都可以看到「太乙救苦天尊」的身影。而因為道教的發展與流派衍生,在某些流派的道經中「太乙救苦天尊」也出現了分身,就是「十方救苦天尊」,《太上洞玄靈寶救苦妙經》記載了「十方救苦天尊」的聖號,所謂的「十方」是指「東、西、南、北、東南、西南、西北、東北、上、下」,簡稱「十方天尊」。

有學者認為「十方救苦天尊」又化身為「地府十王」,《正統道藏》收錄的《地府十王拔度儀》有記錄「地府十王」的聖號與掌管的地獄,閻羅大王、泰山大王、轉輪大王等都出自此處。

在台灣一帶跟太乙救苦天尊有關的日子有兩個,分別是農曆十一月十一號,這是聖誕日,另有八月初八,是太乙救苦天尊第一次下凡救苦救難的日子。