台灣民間在農曆年前有許多任務要做,送神日是農曆十二月二十四日,也有許多家庭與宮廟將這天訂為「清屯日」,幫神明與祖先打掃神明廳。但翻開農民曆就會看到,送神日的隔天是天神下降,為什麼才剛送神明上天庭,神明又馬上下降人間?

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農曆十二月二十四日是「送神日」。(圖/財神網)
農曆十二月二十四日是「送神日」。(圖/財神網)

如果覺得農民曆很難懂,就試著以漢文化封建王朝的角度去思考,所謂送神,就是家家戶戶將灶神送上天庭,由灶神向眾神領袖玉皇上帝報告這戶人家一年來的功過。這是古代的地方官員每年都要回京城向皇帝「述職」的投射想像,以前的地方官都要定期向皇帝報告自己這一年來推行哪些政績,自己負責的轄區有什麼大事,有哪些人需要表揚,或是爭取經費改善百姓生活。

包括灶神與地方大廟的神明的人間眾神上了天庭,但人間的辦公室不能唱空城,不然治安堪慮,所以在人間眾神上天庭「述職」的隔天,玉皇上帝就要先率領一批天神下降人間,讓天神們暫時代理這些職缺,顧好人間的各種秩序。簡而言之,天神下降就是職務代理人,避免因送神而出現的空窗期,在這段時間負責人間的治安。

那麼這些代理職務的天神要什麼時候才會結束任務,回到天庭?其實答案就是農曆正月初四「接神日」。台灣的習俗上通常選在初五開工,而眾神返回人間的時間比凡人早了一天,因為要趕在凡人開始工作前做好準備,顧好這戶人家的家運,因此台灣傳統上在初四這天忌出遠門,大家都要等在家中接神,同時上任的還有新任值年太歲。

初四接神要準備豐盛食物,諸如發糕、年糕、花生糖、甜茶等物感謝過年期間保護百姓的天神,再燒紙錢與甲馬等物,讓這些辛苦的天神安穩地返回天庭。